Los orígenes exactos del dulce de leche siguen en disputa en cuanto a quién y dónde se creó por primera vez. Como se elabora en la mayor parte de América Latina, países como Argentina, Uruguay, Chile, Colombia, Venezuela, Perú y Cuba hacen valer sus orígenes mientras que Argentina y Uruguay declaran la propiedad de su nombre.
 
Todas estas afirmaciones se remontan a la primera mitad del siglo XIX con recetas de dulces de leche que aparecen en los recetarios latinoamericanos casi al mismo tiempo. Sin embargo, existen raíces más profundas en el dulce de leche de todo el mundo.
 
Si bien no es el dulce de leche en sí, se sabe que los árabes llevaron la caña de azúcar a España, así como las técnicas de procesamiento del azúcar que aprendieron de la India.
 
Al mismo tiempo, los colonizadores españoles y portugueses llevaron caña de azúcar y ganado lechero a América Latina. Se ha dicho que el cocinero de Napoleón primero hizo dulce de leche cuando la leche y el azúcar se calentaron por mucho tiempo.
 
De manera similar, y más a menudo dicho como el origen, una doncella de un general argentino supuestamente y accidentalmente creó el amado dulce de leche. En un pueblo de Buenos Aires, dos generales de ejércitos opuestos se juntaron para firmar un tratado.
 
La criada del general anfitrión preparó una pequeña olla de lechada o leche caliente con azúcar. En medio de calentarlo, la llamaron y se olvidó de la olla. Cuando regresó, descubrió que la lechada pasó de ser leche líquida caliente a una pasta dulce pegajosa de color marrón oscuro.
 
Le pidió a un soldado que lo probara y estaba delicioso. Nació el dulce de leche. Y, apareció en una referencia histórica de un registro de la reunión de paz entre los dos generales.